Bitcoin boom dreigt het in puur goud te veranderen

Grote beleggers kijken naar de eens zo vluchtige cryptokringen als een hedge tegen de inflatie…

Een vrouw die langs een klein winkeltje loopt met een groot bitcoin bordje boven de deur
Een bitcoin ATM in Marseille, Frankrijk. De prijs van de digitale munt is gestegen tot meer dan 40.000 dollar. Foto: Nicolas Tucat/AFP/Getty Images
Bitcoin is terug, samen met het debat over de waarde ervan. De prijs van de digitale valuta stijgt en vorige week is deze voor het eerst meer dan 40.000 dollar waard, na een verdubbeling in minder dan een maand.

De prijs is met meer dan 700% gestegen sinds de pandemie voor het eerst werd uitgeroepen in maart vorig jaar, van ongeveer 5.000 dollar.

Maar ademloze krantenkoppen zijn niets nieuws voor de 12-jarige cryptocrisis. Bitcoin is hier al eens eerder geweest, in het vorige decennium, toen het een traan liet met een voorspelbare afloop. Parallel aan de tulpenmanie van de 17e eeuw steeg de bitcoin van net onder de $1.000 aan het begin van 2017 tot bijna $20.000 binnen 12 maanden, en crashte vervolgens binnen een paar weken in het begin van 2018 tot ongeveer $3.000.

Toen schreven de meeste mainstream investeerders, centrale bankiers en financiers het af als een gevaarlijk, anoniem instrument voor fraudeurs en terroristen, waarbij ze waarschuwden dat het een ramp was die wachtte op de onbewuste gokkers die het risico liepen te worden meegesleurd. Onder zijn grootste critici op het ogenblik, etiketteerde Jamie Dimon, de president van JPMorgan, het een ,,fraude“ die zou opblazen, vertellend een conferentie van bankiers in eind 2017: „Als je dom genoeg bent om het te kopen, zul je er op een dag de prijs voor betalen.“

Er bestaan nu meer dan 18 miljoen bitcoins, gegenereerd door „mijnwerkers“ die ook de rekenkracht leveren die aan de basis ligt van de blokketen, een digitaal grootboek dat wereldwijd door duizenden computers wordt onderhouden en dat transacties registreert die met behulp van de valuta zijn gemaakt. Het wiskundige systeem dat nieuwe bitcoins genereert – dat gedecentraliseerd is en dus geen controlerende instelling heeft zoals een centrale bank – heeft een hardwired maximum van 21 miljoen muntstukken.

In plaats van op te blazen, had iedereen die ervoor koos om te „hodlen“ – of vast te houden aan bitcoin, in het jargon van zijn legioen van online supporters – genoeg geld kunnen verdienen om zelfs Amerika’s hoogstbetaalde bankdirecteur te laten blozen. Dimon’s eigen dochter was onder de eigenaars, en e-mailde hem na zijn „domme“ opmerking om te zeggen dat ze twee bitcoins in haar bezit had. Vandaag zou dat bescheiden bedrijf meer dan 80.000 dollar waard zijn.

Business Today: aanmelden voor een ochtendschot van financieel nieuws.

Deze keer veranderen Dimon en de rest van Wall Street van toon, met een groeiend aantal grote institutionele beleggers, hedgefondsen en pensioengeldbeheerders die zich inkopen. Terwijl hij nog steeds zegt dat het „niet mijn kopje thee“ is, gaf Dimon vorige maand toe dat er „zeer slimme mensen“ bij betrokken raken.

Ooit gezien als een anti-establishment, anarchistisch project om het moderne kapitalisme omver te werpen, omvatten bitcoin kopers nu ook pijlers van de financiële elite op Wall Street en in de City, waaronder bedrijven zoals de Britse fondsmanager Ruffer.

Analisten zeggen dat drie belangrijke factoren de bitcoin-prijs bepalen. Ten eerste heeft de mediagekte rond de laatste hausse in de digitale munt speculatieve kopers aangetrokken. Ten tweede is de betrokkenheid van traditionele geldbeheerders in een rijpende markt aan het groeien. En tot slot zien grote spelers het als een bescherming tegen inflatie.

Kop en schouders schot van Jamie Dimon tegen een zwarte achtergrond…

Jamie Dimon, een oude bitcoin scepticus, heeft toegegeven dat ‚zeer slimme mensen‘ zich nu in de markt begeven. Foto: Jeenah Moon/Reuters
De verwachtingen voor een sterkere groei van de gemiddelde consumentenprijzen nemen toe, te midden van de hoop dat het coronavirusvaccin een snel economisch herstel zal aanzwengelen in een tijd waarin de centrale banken nog steeds miljarden ponden in hun economieën pompen via kwantitatieve versoepeling. Inflatie zou de waarde van „fiat“-valuta’s – geld dat door regeringen wordt gesteund – uithollen, waardoor digitale valuta’s een potentieel aantrekkelijk voorstel worden.

In het verleden hebben beleggers activa zoals goud gekocht, die worden gezien als een manier om zich te verzekeren tegen inflatie, omdat ze de neiging hebben om hun waarde vast te houden in tijden van economische stress. Deze keer beweren sommige analisten dat bitcoin kan concurreren met edele metalen als alternatief. Sinds oktober is er meer dan $3 miljard (£2,2 miljard) geïnvesteerd in de Grayscale Bitcoin Trust, een beleggingsinstrument dat de waarde van bitcoin volgt.

Analisten bij JPMorgan hebben gezegd dat bitcoins zo veel als $146.000 per stuk waard zouden kunnen zijn als ze zo gevestigd zouden worden als goud. Vergelijkend de digitale munt met het edelmetaal, zei het bitcoin met meer dan vier keer zou moeten toenemen om de $2.7tn waarde van goud aan te passen die door privé investeerders wordt bezeten. Dit zou betekenen „wat een theoretische bitcoin prijs van $146k impliceert,“ zei het. Echter, om de gepercipieerde waarde van goud – gevestigd over millennia als een ding waard het bezitten van – de munt zou moeten worden veel minder volatiel, volgens Nikolaos Panigirtzoglou, de analist die schreef het onderzoek.

Hij zei dat bitcoin nu waarschijnlijk zijn hoogtepunt voor het jaar had bereikt, en een scherpe daling zou kunnen ondergaan als het verder zou ballonvaren. „Als er iets is, dan is het speculatieve geld dat op dit moment gebeurt, de volatiliteit van de bitcoin opdrijven. In zekere zin vertraagt dat zelfs de convergentie met goud, wat de sleutel is tot de duurzaamheid van de bitcoin.

„Het zou me niet verbazen als er geen correctie plaatsvindt. Hoe groot die correctie is, hangt af van hoe ver die gaat. Als het naar 100.000 dollar gaat, denk ik dat de correctie groot zal zijn.“